L’étude CRISPR est la première à modifier l’ADN des participants

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Jasmin Merdan/Getty Images
  • Pour la première fois, des scientifiques modifient l’ADN d’un être humain vivant.
  • Avec davantage de recherches, cette étude pourrait conduire au développement de procédures permettant de corriger d’autres troubles génétiques.
  • L’étude utilise la technologie CRISPR, qui permet de modifier l’ADN.

Des chercheurs de l’OHSU Casey Eye Institute de Portland, dans l’Oregon, ont innové dans le domaine de la science, de la médecine et de la chirurgie en réalisant la première procédure d’édition de gènes chez une personne vivante.

Pour la première fois, des scientifiques modifient l’ADN d’un être humain vivant. Avec des recherches plus poussées, l’étude pourrait conduire au développement de procédures permettant de corriger d’autres troubles génétiques.

Connue sous le nom d’essai clinique BRILLIANCE, la procédure est conçue pour réparer les mutations d’un gène particulier à l’origine de l’amaurose congénitale de Leber de type 10, également appelée dystrophie rétinienne. Il s’agit d’une maladie génétique qui entraîne une détérioration de la vision et qui était jusqu’à présent impossible à traiter.

“Le Casey Eye Institute a réalisé la première procédure chirurgicale d’édition de gènes chez un être humain dans le but de prévenir la cécité due à une mutation génétique connue”, a déclaré le Dr Mark Fromer, ophtalmologue à l’hôpital Lenox Hill de New York. “L’ADN anormal est retiré d’une cellule présentant la mutation génératrice. Cela permettra potentiellement d’offrir la vue à des personnes atteintes d’une forme de cécité auparavant impossible à traiter.”

Comment fonctionne la correction génétique de la dystrophie rétinienne ?

Dystrophies rétiniennes sont des maladies génétiques dégénératives de la rétine. Ces maladies se manifestent au fil du temps par des effets secondaires tels que le daltonisme ou la vision en tunnel et peuvent éventuellement conduire à une cécité complète.

“Si l’un des gènes nécessaires à la vision est mal orthographié, les cellules deviennent malades et meurent. L’objectif de cette procédure est de réparer l’orthographe correcte de l’un des gènes mal orthographiés à l’origine de la génération, ce qui permettrait aux cellules de retrouver leur santé et de restaurer la vision”, a déclaré le Dr Eric Pierce, responsable de l’essai BRILLIANCE et directeur du Massachusetts Eye and Ear, service des troubles rétiniens héréditaires, et professeur d’ophtalmologie William F. Chatlos à la Harvard Medical School.

CRISPR est une technologie qui peut être utilisée pour modifier les gènes. L’acronyme CRISPR signifie Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeat, qui fait référence à l’organisation de certaines séquences d’ADN. Cette technologie a été conçue pour localiser un morceau spécifique d’ADN à l’intérieur d’une cellule et le modifier.

Au cours des essais cliniques de BRILLIANCE, les chercheurs ont pu couper l’ADN anormal dans les cellules responsables de ce type particulier de dégénérescence rétinienne. La procédure ne change pas le code génétique d’une personne, mais modifie l’ADN dans une zone localisée de la rétine.

En quoi cette procédure est-elle différente des autres traitements génétiques ?

D’autres traitements génétiques, comme ceux de la drépanocytose, étaient jusqu’à présent réalisés “ex vivo”, c’est-à-dire en dehors du corps. Les cellules sont extraites et traitées avant d’être réinsérées dans les patients. Dans le cadre des essais BRILLIANCE, ces traitements se déroulent directement dans les yeux du patient.

“Comme c’est la première fois que cela est fait, la question clé a été : “Est-ce que cela peut être fait en toute sécurité chez les gens ?”, a déclaré le Dr Pierce. “La réponse peut être positive. Même si cela ne semble pas beaucoup, c’est une étape vraiment importante.”

Pourquoi s’agit-il d’une réalisation révolutionnaire ?

Le développement de thérapies potentielles, qu’elles soient génétiques ou non, implique des tests à plusieurs niveaux. Les tests commencent dans les laboratoires, mais tant qu’ils ne sont pas testés sur des personnes, les médecins ne peuvent jamais être sûrs qu’ils fonctionneront ou qu’ils seront sûrs.

“Tester tout médicament ou toute thérapie chez l’homme est une étape importante”, a déclaré le Dr Pierce. “Elle est d’autant plus importante que la communauté de recherche biomédicale pense que cela a un potentiel pour traiter de nombreux troubles génétiques. Nous ne pourrons réaliser ce potentiel que si nous pouvons effectuer le traitement chez l’homme en toute sécurité.”

Le traitement a été approuvé pour des essais cliniques afin de commencer à le tester chez l’homme. S’il est efficace pour restaurer la vision des sujets participant à l’essai, la prochaine étape consistera en des essais de phase 3 pour voir s’il est possible de faire approuver ce traitement comme quelque chose qui peut être pratiqué sur le public pour traiter cette maladie.

Les patients atteints de ce type particulier de dystrophie rétinienne pourront peut-être voir le jour où un traitement sera possible pour prévenir, arrêter ou inverser la cécité pour eux, ainsi que pour leurs enfants. En altérant l’ADN, on le stoppe net et on l’empêche de se répliquer dans les générations futures.

Ce qui est encore plus excitant, c’est la feuille de route que cela pourrait tracer pour les futures thérapies géniques. Le Dr Mark Pennesi, chef de la division de génétique ophtalmique Paul H. Casey de l’OHSU Casey Eye Institute, a déclaré dans un communiqué que l’importance de cette première utilisation de CRISPR in vivo réside dans le fait qu’elle pourrait être utilisée au-delà de l’ophtalmologie.

Un potentiel pour l’avenir

“Ce séjour révolutionnaire ouvre la porte à la possibilité de traiter des mutations génétiques pour différents troubles médicaux par l’édition de gènes”, a ajouté le Dr Fromer.

“La porte s’est ouverte pour les thérapies génétiques de nombreuses autres maladies génétiques, pas seulement les maladies de la rétine, mais d’autres qui affectent les systèmes musculaires comme la dystrophie musculaire, que nous n’avons pas été en mesure de traiter avec des thérapies géniques jusqu’à présent”, a déclaré le Dr Pierce.

Un rappel humain

Lorsque des découvertes scientifiques révolutionnaires font la une des journaux, il est facile de négliger l’apport humain qui a permis leur réalisation. L’excitation suscitée par les possibilités offertes l’emporte souvent sur le risque humain lié à la sécurité du grand public.

“Je suis devenu beaucoup plus conscient de cela en faisant ces essais cliniques”, a déclaré le Dr Pierce. “Les personnes qui se portent volontaires pour participer sont vraiment des pionniers. Ils nous aident et aident toute l’humanité. On ne peut pas faire de progrès sans eux. Nous devons reconnaître leur courage et la valeur de leur contribution. On peut faire toute la science du monde, mais on ne peut pas faire grand-chose sans les personnes qui sont prêtes à nous laisser essayer les traitements.”